In de voormalige hoofdstad van de Confederatie, spreekt een nieuw Burgeroorlog museum de waarheid.

Tegen alle verwachtingen in heeft historicus Christy Coleman twee instellingen in Richmond verenigd, en zo de weg vrijgemaakt voor een nieuwe strategie om met het wrede verleden van het land om te gaan.

Richmond, Virginia, was meer dan alleen de nominale hoofdstad van de Geconfedereerde Staten van Amerika, want het was het eindpunt van vijf spoorwegen. Voedsel, wapens en kanonnen werden geleverd door de fabrieken van de stad aan de Confederatie. Na de oorlog creëerden historici, schrijvers en beeldhouwers “helden” van de Confederatie als personen die paternalistische zorg aan de dag legden voor tot slaaf gemaakte mensen terwijl ze vochten voor nobele zaken en de rechten van de staten.

In vredestijd zou Richmond, ooit de op een na grootste markt voor tot slaaf gemaakte mensen en de hoofdstad van een staat waar meer dan de helft van alle gevechten van de Burgeroorlog plaatsvond, veranderen in de plaats van een lange, controversiële confrontatie om de erfenis van de oorlog zelf. De legenden rond confederale grootheden als Jefferson Davis en Robert E. Lee, die slechts korte tijd in Richmond verbleven, hebben lang de herinneringen overschaduwd van generaties Richmonders die de paradoxen van de stad hebben meegemaakt.

Het is dan ook passend dat een museum dat dit weekend wordt geopend in wat eens het industriële centrum van Richmond was, zich in het centrum bevindt van de hedendaagse problemen van de natie om de gevolgen en de schade van de Burgeroorlog te begrijpen.

Aan de oever van de James River ligt het American Civil War Museum, een nieuw instituut dat is opgericht door de combinatie van het American Civil War Center en het Museum of the Confederacy. Als de Burgeroorlog “de Amerikaanse republiek redde en herdefinieerde”, zoals de CEO van het museum Christy Coleman het stelt, “herdefinieert het nieuwe museum de erfenis van de oorlog als eeuwig verbonden met ons altijd geteisterde heden”.

De bakstenen ruïnes van Tredegar Ironworks, waar veel van het zware geschut – vooral kanonnen – voor de Confederatie tijdens de Burgeroorlog werd vervaardigd, zijn opgenomen in het met glas omgeven museum, dat is geplaatst op een zonovergoten plein op 100 meter van de rivieroever. De bovenbouw van het museum omsluit de ruïnes van de smederij en paart ze aan meer dan 16.000 voorwerpen, waarvan er ongeveer 550 worden tentoongesteld in adembenemend creatieve galerijen.

Coleman, een veteraan en pionier op het gebied van historische interpretatie, bekent dat toen ze in 2008 in Richmond aankwam om de leiding over te nemen van het American Civil War Center, ze zich de oprichting van een nieuw museum niet had kunnen voorstellen. De uitdagingen van de fusie van het Center in 2013 met de concurrentie in de stad, het Museum of the Confederacy, gehuisvest in het zogenaamde “Witte Huis van de Confederatie”, verbleken bij de uitdagingen van de fusie van het Center in 2013 met de concurrentie in de stad, het Museum of the Confederacy, gehuisvest in het zogenaamde “Witte Huis van de Confederatie”.

De buitenkant van het Amerikaanse Burgeroorlog Museum in Richmond. Het Amerikaans Burgeroorlog Museum/Penelope M. Carrington

Het Museum van de Confederatie, oorspronkelijk bekend als het Confederate Museum, werd in 1896 opgericht als een direct gevolg van de Lost Cause propagandamachine, die vooral vanuit Richmond werd aangestuurd. Organisaties van de Verloren Oorzaak, zoals de volledig vrouwelijke Confederate Memorial Literary Society, die het Confederate Museum sponsorde en beheerde, probeerden de publieke perceptie van de “echte” motieven van het Zuiden voor het voeren van de Burgeroorlog te veranderen. Het Confederate Museum, ooit bekend als een toonaangevende verkoper van Confederate apologias, veranderde zijn naam in het Museum of the Confederacy in 1970 als een eerste stap naar het worden van een museum over in plaats van voor de Confederatie. Coleman heeft bijgedragen aan de wereldwijd geprezen tentoonstelling “Before Freedom Came” van het Museum of the Confederacy, de eerste uitgebreide tentoonstelling in het land over het Afrikaanse en Afro-Amerikaanse leven in het antebellum Zuiden, toen ze in 1991 directeur was van African American Programs in Colonial Williamsburg.

Toen Coleman in Richmond aankwam, had ze al een sterke werkrelatie opgebouwd met Waite Rawls III, de toenmalige directeur van het Museum of the Confederacy. Naarmate de herdenking van de Burgeroorlog naderde, werd de professionele relatie tussen Coleman en Rawls sterker en begonnen geruchten de ronde te doen over een ongewone combinatie van hun instellingen. Beide musea hadden net kapitaalcampagnes achter de rug, maar hun gebreken en sterke punten waren duidelijk en moeilijk te overwinnen. Het American Civil War Center had een prachtige locatie in de Tredegar Ironworks, maar niet veel in de vorm van een collectie; het Museum of the Confederacy had weinig ruimte, maar bezat ‘s werelds grootste collectie relikwieën uit de Geconfedereerde Burgeroorlog.

De grootste tekortkoming was de naam, die onlosmakelijk verbonden was met het begin van de Lost Cause. Coleman had reden om voorzichtig te zijn met een fusie nadat hij had onderzocht en geleerd hoe vaak geïntegreerde instellingen falen. “Er was geen goede reden om het door te zetten,” zei Coleman vorige week in een tweet, “behalve één: als het ons zou lukken, zou het niet alleen een doorbraak betekenen voor onze instellingen, maar ook voor hoe we de geschiedenis van de Burgeroorlog zien.”

De samensmelting van de twee instellingen is Hollywood-waardig. Coleman, die een Emmy won voor de tv-film Freedom Bound uit 2009, is zich daar terdege van bewust. “Met de fusie van de twee musea zijn we op allerlei hindernissen gestuit,” legt Rawls uit. “Je vroeg of Christie en ik ooit zijn gaan drinken. Jazeker! We gingen naar een kleine pub hier [in Richmond] en dronken een paar biertjes. Onze samenwerking was cruciaal om ons erdoor te krijgen.”

Rawls, een blanke zuiderling die vlinderdassen draagt en rookt en drie Confederale overgrootvaders heeft, is openhartig over het belang van het Amerikaanse Burgeroorlogmuseum. “Als er ooit een tijd was dat ons land alle kanten van de Burgeroorlog moest beschouwen, dan is het nu wel,” voegt Rawls eraan toe.

In de voormalige hoofdstad van de confederatie spreekt een nieuw museum over de burgeroorlog de waarheid.
Christy Coleman heeft een staat van dienst als het gaat om het betrekken van het publiek bij controversiële kwesties. Coleman is een “spel-veranderaar”, volgens Kim Brundage Photography. Coleman werd geboren in Midden-Florida en verhuisde in 1973 met zijn familie naar Williamsburg, Virginia, kort nadat de blanke meerderheid in de staat een massale oppositie voerde tegen de desegregatie van scholen. Coleman’s eerste baan als jongere was als historisch tolk bij Colonial Williamsburg. Ze klom op in de gelederen van Colonial Williamsburg tot de eerste directeur van African American Interpretations and Presentations, naast andere hooggeplaatste functies.

Coleman nam de omstreden beslissing om de veiling van een tot slaaf gemaakte familie te interpreteren in die functie in het midden van de jaren 1990. Coleman speelde een van de familieleden die ten overstaan van tienduizenden mensen werd verkocht aan de hoogste bieder. Ondanks de uitgebreide media-aandacht, waarvan sommige ongunstig, wordt de vertolking vandaag beschouwd als een groot succes als voorbeeld van hoe een van Amerika’s meest beangstigende en trieste situaties kan worden uitgebeeld. Coleman leidde vervolgens het gerenommeerde Charles H. Wright Museum of African American History in Detroit, waar ze succesvol was in het betrekken van de gemeenschap.

Coleman is een boeiende spreker, een vaardigheid die ze heeft ontwikkeld in de loop van vier decennia van haar werk als historicus en talloze publieke optredens. Coleman straalt kalmte uit, die ze heeft verdiend door jaren van debatteren en pleiten voor enkele van de meest verdeelde kwesties in het land. Coleman is een integrale leider geweest in een groundswell, grassroots publieke geschiedenis die zowel een professionele publieke historicus als een vrouw van kleur in een veld dat nog steeds gedomineerd wordt door blanke mannen.

Noch Rawls, noch Coleman zijn gespaard gebleven van kritiek in de nasleep van de fusie, maar Coleman kreeg het zwaarst te verduren. Voor de Uncivil podcast herinnerde Coleman zich hoe een donateur van het Museum of the Confederacy ooit haar kantoor binnenkwam en haar vertelde dat slavernij het beste was wat zwarte mensen was overkomen. “Hier is de deal,” herinnerde Coleman zich dat ze tegen de man zei. “Je hebt het niet alleen fout, je hebt het verdomme fout.” “Laat me het voor je ontleden.” “Stop Christy Coleman van het stelen van ons erfgoed,” volgens een internet petitie.

Coleman beschrijft blanke suprematie als “een hel van een verdovend middel.”

Honderden beledigende voicemails werden voor Rawls achtergelaten. Volgens Rawls verwees één beller in het bijzonder naar de Amerikaanse vlag als de “bezettingsvlag”. De beller vroeg zich af hoe Rawls, een afstammeling van een Confederatie-soldaat en uitvoerend directeur van het Museum of the Confederacy, de fusie kon steunen en zitting kon nemen in de raad van bestuur van het nieuwe museum, maar Rawls was niet overtuigd. Rawls’ opa diende in de Eerste Wereldoorlog, zijn vader in de Tweede Wereldoorlog, en Rawls zelf diende in Vietnam, naast zijn voorouders die in de Confederatie dienden. “Wat is die ‘bezettingsvlag’? “Is dat mijn vlag?” vraagt Rawls retorisch.